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Biographie de Helen Keller, porte-parole et activiste sourds et aveugles

Biographie de Helen Keller, porte-parole et activiste sourds et aveugles

Helen Adams Keller (27 juin 1880 - 1er juin 1968) était un exemple et un défenseur novateur des communautés aveugles et sourdes. Helen Keller, aveugle et sourde d'une maladie presque fatale à l'âge de 19 mois, a fait une percée spectaculaire à l'âge de 6 ans lorsqu'elle a appris à communiquer avec l'aide de son professeur, Annie Sullivan. Keller a ensuite mené une vie publique illustre, inspirant les personnes handicapées et les collectes de fonds, prononçant des discours et écrivant en tant qu'activiste humanitaire.

Faits saillants: Helen Keller

  • Connu pour: Aveugle et sourde de son enfance, Helen Keller est connue pour son émergence de l'isolement, avec l'aide de sa professeure Annie Sullivan, et pour sa carrière dans le service public et l'activisme humanitaire.
  • Née: 27 juin 1880 à Tuscumbia, Alabama
  • Parents: Capitaine Arthur Keller et Kate Adams Keller
  • Décédés: 1er juin 1968 à Easton dans le Connecticut
  • Éducation: Tutorat à domicile avec Annie Sullivan, de l'Institut Perkins pour les aveugles, de l'école Wright-Humason pour les sourds, et des études avec Sarah Fuller à l'école Horace Mann pour les sourds, à l'école de Cambridge pour jeunes filles, au Radcliffe College de l'Université de Harvard
  • Travaux publiés: L'histoire de ma vie, du monde dans lequel je vis, des ténèbres, de ma religion, de la lumière dans mes ténèbres, à mi-chemin: ma vie ultérieure
  • Récompenses et honneurs: Médaille du service distingué Theodore Roosevelt en 1936, Médaille présidentielle de la liberté en 1964, élection au Temple de la renommée de la femme en 1965, Prix de l'Académie honorifique en 1955 (inspirant du documentaire sur sa vie), innombrables diplômes honorifiques
  • Notable Citation: "Les meilleures et les plus belles choses du monde ne peuvent être vues, ni touchées… mais sont ressenties dans le cœur."

Petite enfance

Helen Keller est née le 27 juin 1880 à Tuscumbia, Alabama, de capitaine Arthur Keller et de Kate Adams Keller. Le capitaine Keller était un producteur de coton et un rédacteur en chef. Il avait servi dans l'armée confédérée pendant la guerre civile. Kate Keller, 20 ans sa cadette, était née dans le Sud, mais avait des racines dans le Massachusetts et était liée au père fondateur, John Adams.

Helen était en bonne santé jusqu'à ce qu'elle tombe gravement malade à 19 mois. Atteinte d'une maladie que son médecin a appelée "fièvre cérébrale", Helen ne devait pas survivre. La crise a pris fin après plusieurs jours, au grand soulagement des Kellers. Cependant, ils ont vite appris qu'Helen n'était pas sortie indemne de la maladie. Elle est restée aveugle et sourde. Les historiens pensent qu'Helen avait contracté la scarlatine ou la méningite.

L'enfance sauvage

Helen Keller, frustrée par son incapacité à s'exprimer, faisait souvent des crises de colère, qui consistaient notamment à casser la vaisselle et même à gifler et à mordre les membres de la famille. Quand Helen, à l'âge de 6 ans, a basculé sur le berceau tenant sa petite sœur, ses parents ont compris qu'il fallait faire quelque chose. Des amis bien intentionnés ont suggéré qu'elle soit institutionnalisée, mais la mère d'Helen a résisté à cette idée.

Peu de temps après l'incident du berceau, Kate Keller a lu un livre de Charles Dickens sur l'éducation de Laura Bridgman. Laura était une fille sourde-aveugle à qui le directeur de l'Institut Perkins pour les aveugles à Boston avait appris à communiquer. Pour la première fois, les Keller espéraient que Helen pourrait également être aidée.

Les conseils d'Alexander Graham Bell

Lors d'une visite chez un ophtalmologiste à Baltimore en 1886, les Kellers reçurent le même verdict qu'ils avaient entendu auparavant. Rien ne pouvait être fait pour restaurer la vue d'Helen. Le médecin a toutefois informé les Kellers que Helen pourrait tirer profit d'une visite du célèbre inventeur Alexander Graham Bell à Washington, D.C.

La mère et l'épouse de Bell étaient sourdes et il s'était consacré à l'amélioration de la vie des sourds, en leur inventant plusieurs appareils d'assistance. Bell et Helen Keller s'entendaient très bien et développeraient plus tard une amitié durable.

Bell a suggéré aux Kellers d'écrire au directeur de l'Institut Perkins pour les aveugles, où résidait toujours Laura Bridgman, aujourd'hui une adulte. Le directeur a écrit les Kellers, avec le nom d’un professeur pour Helen: Annie Sullivan.

Annie Sullivan arrive

Le nouveau professeur d'Helen Keller a également vécu des moments difficiles. Annie Sullivan avait perdu sa mère de la tuberculose à l'âge de 8 ans. Incapable de prendre soin de ses enfants, son père envoya Annie et son frère cadet Jimmie vivre dans la pauvre maison en 1876. Ils partagèrent les quartiers avec des criminels, des prostituées et des malades mentaux.

Le jeune Jimmie est décédé des suites d'une maladie grave de la hanche trois mois seulement après leur arrivée, laissant Annie complètement affligée. En plus de sa misère, Annie perdait progressivement sa vision à cause du trachome, une maladie des yeux. Bien que n'étant pas complètement aveugle, Annie avait une très mauvaise vision et souffrirait de problèmes oculaires toute sa vie.

À l'âge de 14 ans, Annie a supplié les fonctionnaires en visite de l'envoyer à l'école. Elle a eu de la chance, car ils ont accepté de la sortir de la pauvre maison et de l'envoyer à l'Institut Perkins. Annie avait beaucoup de retard à rattraper. Elle a appris à lire et à écrire, puis au braille et à l’alphabet manuel (un système de signes de la main utilisé par les sourds).

Après avoir obtenu son premier diplôme dans sa classe, Annie a obtenu le travail qui allait déterminer le cours de sa vie: celle d’enseignante à Helen Keller. Sans aucune formation formelle pour enseigner à un enfant sourd-aveugle, Annie Sullivan, âgée de 20 ans, est arrivée au domicile de Keller le 3 mars 1887. C'est un jour que Helen Keller a appelé plus tard "l'anniversaire de mon âme".

Une bataille de volontés

Le professeur et l'élève avaient tous les deux une volonté très forte et se sont souvent affrontés. L'une des premières de ces batailles a porté sur le comportement d'Helen à la table du dîner, où elle errait librement et prenait des aliments dans les assiettes des autres.

Annulant la famille hors de la pièce, Annie s'enferme avec Helen. Des heures de lutte s’ensuivirent au cours desquelles Annie insista pour que Helen mange avec une cuillère et s’asseye dans son fauteuil.

Afin de distancer Helen de ses parents, qui cédèrent à toutes ses demandes, Annie proposa à Helen et à elle de quitter temporairement la maison. Ils ont passé environ deux semaines dans "l'annexe", une petite maison située sur la propriété Keller. Annie savait que si elle pouvait apprendre à Helen à se maîtriser, Helen serait plus réceptive à l'apprentissage.

Helen a lutté contre Annie sur tous les fronts, de s'habiller et de manger à aller au lit la nuit. Helen finit par se résigner à la situation, devenant plus calme et plus coopérative.

Maintenant, l'enseignement pourrait commencer. Annie épelle constamment des mots dans la main d'Helen, en utilisant l'alphabet manuel pour nommer les objets qu'elle a remis à Helen. Helen semblait intriguée mais ne réalisait pas encore que ce qu'ils faisaient était plus qu'un jeu.

Percée d'Helen Keller

Le matin du 5 avril 1887, Annie Sullivan et Helen Keller étaient dehors à la pompe à eau, remplissant une tasse d'eau. Annie pompa l'eau sur la main d'Helen tout en lui écrivant à maintes reprises «w-a-t-e-r». Helen a soudainement laissé tomber la tasse. Comme Annie l'a décrit plus tard, "une nouvelle lumière lui est apparue". Elle a compris.

De retour à la maison, Helen a touché des objets et Annie a orthographié leurs noms dans sa main. Avant la fin de la journée, Helen avait appris 30 nouveaux mots. Ce n'était que le début d'un très long processus, mais une porte avait été ouverte pour Helen.

Annie lui a également appris à écrire et à lire le braille. À la fin de l'été, Helen avait appris plus de 600 mots.

Annie Sullivan envoyait régulièrement des rapports sur les progrès d'Helen Keller au directeur de l'Institut Perkins. Lors d'une visite à l'Institut Perkins en 1888, Helen rencontra pour la première fois d'autres enfants aveugles. Elle revint à Perkins l'année suivante et resta plusieurs mois d'étude.

Années de lycée

Helen Keller rêvait d'aller à l'université et était déterminée à entrer à Radcliffe, une université pour femmes située à Cambridge, dans le Massachusetts. Cependant, elle aurait d'abord besoin de terminer ses études secondaires.

Helen a fréquenté un lycée pour sourds à New York, puis a ensuite été transférée dans un lycée à Cambridge. Elle a fait payer ses frais de scolarité et de subsistance par de riches bienfaiteurs.

Le travail scolaire a été un défi pour Helen et Annie. Des exemplaires de livres en braille étaient rarement disponibles, obligeant Annie à les lire, puis à les épeler dans la main de Helen. Helen dactylographiait ensuite des notes à l'aide de sa machine à écrire en braille. C'était un processus exténuant.

Helen a quitté l'école après deux ans, terminant ses études avec un tuteur privé. Elle a été admise à Radcliffe en 1900, faisant d'elle la première personne sourde-aveugle à fréquenter l'université.

La vie en tant que étudiante

College était un peu décevant pour Helen Keller. Elle était incapable de se lier d'amitié à la fois en raison de ses limitations et du fait qu'elle vivait hors du campus, ce qui l'isolait davantage. La routine rigoureuse continua, dans laquelle Annie travailla au moins autant qu'Helen. Annie subit une grave fatigue oculaire.

Helen a trouvé les cours très difficiles et a eu du mal à suivre son rythme de travail. Même si elle détestait les mathématiques, Helen appréciait les cours d'anglais et recevait des éloges pour son écriture. Avant longtemps, elle écrirait beaucoup.

Editeurs de Journal de la maison des dames offrit à Helen 3 000 dollars, une somme énorme à l'époque, pour écrire une série d'articles sur sa vie.

Accablée par la tâche de rédiger les articles, Helen a admis qu'elle avait besoin d'aide. Des amis lui ont présenté John Macy, éditeur et professeur d’anglais à Harvard. Macy a rapidement appris l'alphabet manuel et a commencé à travailler avec Helen sur l'édition de son travail.

Certain que les articles d'Helen pourraient être transformés avec succès en un livre, Macy négocia un accord avec un éditeur et «L'histoire de ma vie» fut publiée en 1903, alors qu'Helen n'avait que 22 ans. Helen obtint son diplôme de Radcliffe avec mention en juin 1904.

Annie Sullivan épouse John Macy

John Macy est resté ami avec Helen et Annie après la publication du livre. Il s’est retrouvé amoureux d’Annie Sullivan, bien qu’elle ait 11 ans. Annie avait aussi des sentiments pour lui, mais n'acceptait pas sa proposition tant qu'il ne lui avait pas assuré qu'Helen aurait toujours une place chez eux. Ils se sont mariés en mai 1905 et le trio a déménagé dans une ferme du Massachusetts.

L’agréable ferme rappelait la maison dans laquelle Helen avait grandi. Macy organisa un système de cordes dans la cour pour permettre à Helen de se promener en toute sécurité. Bientôt, Helen travailla à son deuxième mémoire, "Le monde dans lequel je vis", avec John Macy comme rédacteur en chef.

Au dire de tous, bien qu'Helen et Macy aient été proches et aient passé beaucoup de temps ensemble, ils n'étaient jamais que des amis.

Membre actif du Parti socialiste, John Macy a encouragé Helen à lire des livres sur la théorie socialiste et communiste. Helen a rejoint le parti socialiste en 1909 et a également soutenu le mouvement des femmes pour le suffrage.

Le troisième livre d’Helen, une série d’essais défendant ses opinions politiques, n’a pas bien fonctionné. Inquiets de la diminution de leurs fonds, Helen et Annie décident de faire une tournée de conférences.

Helen et Annie partent sur la route

Helen avait pris des leçons de conversation au fil des ans et avait fait des progrès, mais seules les personnes les plus proches d'elle pouvaient comprendre son discours. Annie aurait besoin d'interpréter le discours d'Helen pour le public.

Une autre préoccupation était l'apparence d'Helen. Elle était très attirante et toujours bien habillée, mais ses yeux étaient manifestement anormaux. À l'insu du public, Helen s'est fait enlever les yeux par une intervention chirurgicale et les a remplacés par des yeux prothétiques avant le début de la tournée en 1913.

Auparavant, Annie s'était assurée que les photographies du profil droit d'Helen étaient toujours prises, car son œil gauche dépassait et était visiblement aveugle, alors qu'Helen semblait presque normale du côté droit.

Les apparitions de la tournée consistaient en une routine bien écrite. Annie a parlé de ses années avec Helen, puis Helen a parlé, seulement pour qu'Annie interprète ce qu'elle avait dit. À la fin, ils ont répondu aux questions du public. La tournée a été réussie, mais épuisante pour Annie. Après avoir pris une pause, ils sont retournés en tournée deux autres fois.

Le mariage d'Annie a également beaucoup souffert. Elle et John Macy se séparèrent définitivement en 1914. Helen et Annie engagèrent une nouvelle assistante, Polly Thomson, en 1915, dans le but de relever Annie de certaines de ses tâches.

Helen trouve l'amour

En 1916, les femmes engagèrent Peter Fagan en tant que secrétaire afin de les accompagner pendant leur tournée, alors que Polly était en déplacement. Après la tournée, Annie est tombée gravement malade et a reçu un diagnostic de tuberculose.

Pendant que Polly emmenait Annie dans une maison de repos à Lake Placid, il était prévu que Helen rejoigne sa mère et sa sœur Mildred en Alabama. Pendant une brève période, Helen et Peter ont été seuls ensemble à la ferme, où Peter a avoué son amour pour Helen et lui a demandé de l'épouser.

Le couple a essayé de garder leurs projets secrets, mais lorsqu'ils se sont rendus à Boston pour obtenir une licence de mariage, la presse en a obtenu une copie et a publié un article sur les fiançailles d'Helen.

Kate Keller était furieuse et a ramené Helen en Alabama avec elle. Bien qu'Helen ait 36 ​​ans à l'époque, sa famille la protégeait beaucoup et désapprouvait toute relation amoureuse.

Plusieurs fois, Peter tenta de réunir Helen, mais sa famille ne le laissa pas l'approcher. À un moment donné, le mari de Mildred a menacé Peter d'une arme à feu s'il ne quittait pas sa propriété.

Helen et Peter n'étaient plus jamais ensemble. Plus tard dans la vie, Helen a décrit cette relation comme sa "petite île de joie entourée d’eaux sombres".

Le monde du showbiz

Annie a récupéré de sa maladie, diagnostiquée à tort comme une tuberculose, et est rentrée chez elle. Helen, Annie et Polly vendent leur maison et déménagent à Forest Hills, dans l’État de New York, en 1917.

Helen a reçu une offre de jouer dans un film sur sa vie, qu'elle a facilement accepté. Le film de 1920, "Deliverance", était absurdement mélodramatique et mal joué au box-office.

Hélas, Helen et Annie, qui ont maintenant 40 et 54 ans respectivement, se sont tournées vers le vaudeville. Ils ont repris leur numéro d'actrice lors de la tournée de conférences, mais cette fois-ci, ils l'ont fait avec des costumes somptueux et un maquillage de scène complet, aux côtés de divers danseurs et comédiens.

Helen a apprécié le théâtre, mais Annie l'a trouvé vulgaire. Cependant, l'argent était très bon et ils restèrent dans le vaudeville jusqu'en 1924.

Fondation américaine pour les aveugles

La même année, Helen s’engage dans une organisation qui l’emploiera pour le restant de ses jours. La Fondation américaine pour les aveugles (AFB), récemment constituée, a recherché un porte-parole et Helen a semblé être la candidate idéale.

Helen Keller a attiré des foules chaque fois qu'elle a parlé en public et a très bien réussi à recueillir des fonds pour l'organisation. Helen a également convaincu le Congrès d’approuver davantage de financement pour les livres imprimés en braille.

S'absentant de ses fonctions à la BAA en 1927, Helen commence à travailler sur un autre mémoire, "Midstream", qu'elle complète avec l'aide d'un éditeur.

Perdre 'Enseignant' et Polly

La santé d'Annie Sullivan s'est détériorée au fil des années. Elle est devenue complètement aveugle et ne pouvait plus voyager, laissant les deux femmes entièrement dépendantes de Polly. Annie Sullivan est morte en octobre 1936 à l'âge de 70 ans. Helen fut dévastée d'avoir perdu la femme qu'elle n'avait connue que comme "Enseignante" et qui lui avait tant donné.

Après l'enterrement, Helen et Polly se sont rendus en Écosse pour rendre visite à la famille de Polly. Revenir à la maison sans Annie était difficile pour Helen. La vie devint plus facile quand Helen apprit qu'elle serait prise en charge financièrement par AFB, qui lui construisit une nouvelle maison dans le Connecticut.

Helen a poursuivi ses voyages dans le monde entier au cours des années 1940 et 1950, accompagnée de Polly, mais les femmes, qui ont maintenant 70 ans, ont commencé à se lasser de voyager.

En 1957, Polly a subi un grave accident vasculaire cérébral. Elle a survécu, mais a eu des dommages au cerveau et ne pouvait plus fonctionner comme assistante d'Helen. Deux gardiens ont été embauchés pour venir vivre avec Helen et Polly. En 1960, après avoir passé 46 ans de sa vie avec Helen, Polly Thomson est décédée.

Des années plus tard

Helen Keller s'est installée dans une vie plus calme, appréciant les visites d'amis et de son martini quotidien avant le dîner. En 1960, elle était intriguée d'apprendre une nouvelle pièce de théâtre racontant l'histoire dramatique de ses débuts avec Annie Sullivan. "The Miracle Worker" a été un hit et a été transformé en un film tout aussi populaire en 1962.

Mort

Forte et en bonne santé toute sa vie, Helen est devenue fragile à 80 ans. Elle a subi un accident vasculaire cérébral en 1961 et a développé un diabète.

Le 1er juin 1968, Helen Keller est décédée chez elle à l'âge de 87 ans des suites d'une crise cardiaque. Ses funérailles, tenues à la cathédrale nationale de Washington, DC, ont réuni 1 200 personnes en deuil.

Héritage

Helen Keller était une pionnière dans sa vie personnelle et publique. Devenir écrivain et conférencier avec Annie alors qu’il était aveugle et sourd était un accomplissement énorme. Helen Keller a été la première personne sourde-aveugle à obtenir un diplôme universitaire.

Elle a défendu les communautés de personnes handicapées de différentes manières, en sensibilisant ses lecteurs et ses lecteurs à des circuits de lecture et en recueillant des fonds pour la Fondation américaine pour les aveugles. Dans le cadre de ses activités politiques, elle a notamment contribué à la création de l’Union américaine des libertés civiles et plaidé en faveur d’un financement accru des livres en braille et du suffrage des femmes.

Elle a rencontré tous les présidents américains de Grover Cleveland à Lyndon Johnson. Tandis qu’elle était encore en vie, Helen reçut en 1964 la plus haute distinction décernée à un citoyen américain, la Médaille présidentielle de la liberté, par le président Lyndon Johnson.

Helen Keller demeure une source d’inspiration pour tous les peuples pour son courage immense qui lui a permis de surmonter les obstacles liés à sa fois à la fois sourde et aveugle et pour la vie de service désintéressé qui s’ensuit.

Sources:

  • Herrmann, Dorothy. Helen Keller: Une vie. Presses de l'Université de Chicago, 1998.
  • Keller, Helen. Midstream: Ma vie tardive. Nabu Press, 2011.


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